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¿Podrían los pollos de edición genética prevenir futuras pandemias? | Modificación genética

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Enfermedades como la gripe aviar hacen que millones de aves sean sacrificadas cada año. Pero ese ya no tiene por qué ser el caso.

Las vacunas son una estrategia preventiva utilizada en algunos países, pero no evitan que las aves se infecten, contraigan versiones leves de la enfermedad y la transmitan a pollos sanos. De hecho, este escudo imperfecto puede empeorar las cosas, provocando que el virus mute para escapar de la vacuna.

Y una posibilidad aún más siniestra es que los virus que afectan a las aves domésticas puedan propagarse a los humanos con un efecto letal.

Por lo tanto, los científicos están trabajando en una solución más permanente: la edición de genes, que está diseñada para alterar genes específicos en un organismo para mejorar ciertas características o inhibir otras. A veces se agrupa en la misma categoría que la modificación genética, que implica la transferencia de un gen de un organismo a otro.

Los organismos genéticamente modificados están estrictamente regulados en la UE, debido a los temores de larga data de efectos no deseados en el medio ambiente y la salud pública. Algunos grupos de campaña afirman que la edición genética conlleva riesgos similares.

El uso de técnicas de edición de genes "no solo podría exacerbar los efectos negativos de la agricultura industrial en la naturaleza, los animales y los humanos, sino que en realidad podría transformar tanto a la naturaleza como a los humanos. Nosotros mismos (a través de los alimentos que comemos) en un gigantesco experimento de ingeniería genética con , resultados potencialmente irrevocables ”, dijo Greenpeace en un comunicado a principios de este año.

Los defensores, mientras tanto, dicen que la tecnología de edición de genes es solo una versión más precisa de la cría selectiva tradicional de animales.

En el corazón de la solución de edición de genes se encuentra la herramienta Crispr, diseñada para funcionar como un par de tijeras genéticas. Esta herramienta podría usarse, por ejemplo, para eliminar una sección de ADN de pollo con el fin de evitar que el virus de la gripe aviar se asiente en las células y se replique.

La profesora Helen Sang, genetista del Instituto Roslin de la Universidad de Edimburgo, forma parte de un equipo de científicos que trabaja en las primeras etapas de dicho proyecto. La tecnología Crispr es eficaz porque permite la evaluación de la modificación en las células cultivadas en el laboratorio; si estos resultados parecen alentadores, se puede probar en aves, dice.

Casi todo lo que comemos se ha criado de forma selectiva, desde los cultivos hasta las aves de corral. Pero en muchos lugares, los cultivos modificados genéticamente son comunes. En los Estados Unidos, por ejemplo, la mayoría de la soja y el maíz están diseñados para maximizar la producción. En 2015, los reguladores estadounidenses también otorgaron la primera aprobación de un animal (un salmón del Atlántico) cuyo ADN había sido alterado científicamente para el consumo humano. Los cerdos resistentes a enfermedades deberían ser los siguientes en la lista.

La cría selectiva altera fundamentalmente la genética de un organismo, pero se considera natural, mientras que el uso de tecnología de edición de genes para el mismo propósito se considera antinatural, señaló el Dr. Laurence. Tiley, virólogo molecular del Departamento de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cambridge.

La investigación de Tiley y Sang hace unos diez años arrojó resultados tempranos en la modificación genética de pollos para prevenir la propagación de la gripe aviar. Pero no continuaron con el proyecto después de darse cuenta de que la tecnología no era lo suficientemente sólida como para evitar por completo que las aves se contagiaran de la gripe en primer lugar.

En los años siguientes, la tecnología Crispr pasó de una relativa oscuridad a una revolución en la investigación biomédica, la medicina clínica y la agricultura.

Obviamente, estas herramientas de edición de genes no coinciden con la naturaleza deseada, pero son muy precisas, explica Tiley. "Puede realizar exactamente el cambio que desee en el lugar correcto. Y puede verificarlo … y confirmar que no hay nada más en lo que haya realizado más cambios.

A principios de este año, una consulta del gobierno del Reino Unido abrió la puerta a la modificación genética de cultivos y ganado en Inglaterra. Los cambios en las estrictas normas actuales, que se originan en la UE y hacen casi imposible cambiar los genes de los cultivos y el ganado, tienen como objetivo brindar beneficios generalizados a los consumidores y agricultores, incluidas dietas más saludables, un menor uso de antibióticos y un mejor bienestar animal.

Creo que hay un caso claro para mejorar la producción animal … para reducir la transmisión de enfermedades infecciosas

Dr. Laurence Tiley

Pero los activistas dicen que relajar las reglas podría ser peor para el bienestar animal, por ejemplo, si la tecnología se usara para promover el crecimiento en lugar de la salud animal, o para permitir que el ganado prospere.

Ce n'est pas une situation ni l'un ni l'autre, déclare Tiley, ajoutant : « Je pense qu'il existe des arguments évidents pour améliorer la production animale… pour réduire la transmission des enfermedades infecciosas. Pero hay algunas cosas que no importa cuánto lo intentes, vas a tener un problema de enfermedad, y si puedes modificar genéticamente esos problemas, entonces es bueno hacerlo.

En los países ricos, el consumo de pollo ha aumentado en un 70% desde 1990 y sigue creciendo, con 65 mil millones de pollos. consumido en todo el mundo cada año. Hasta que una proteína alternativa se convierta en la solución predeterminada, es necesario mejorar la forma tradicional de consumir proteínas, dice Yehuda Elram, director de la startup israelí EggXYt, que trabaja en herramientas para el desarrollo, editando genes para modificar fragmentos de ADN en pollos para atacar. virus que causan la gripe aviar.

“Con Covid, el mundo se está familiarizando cada vez más con lo que la ciencia puede hacer para resolver problemas muy difíciles. Estamos tratando de hacer nuestra parte para mejorar la forma en que se producen los pollos, para mejorar el bienestar de los animales ”, dice Elram.

No es tan fácil conferir resistencia a enfermedades en los cerdos mediante la edición de genes, principalmente debido a la fisiología muy diferente del huevo aviar en comparación con los mamíferos. La tecnología también debe refinarse para que sea menos laboriosa, dice Jiři Hejnar de la Academia Checa de Ciencias.

El laboratorio de Hejnar publicó datos alentadores de prueba de concepto a principios de 2020 que describen el uso de Crispr para hacer que los pollos sean resistentes al virus de la leucosis aviar (ALV), que puede provocar síntomas como debilidad, diarrea y formación de tumores en las aves de corral. Pero el proyecto fue descartado debido a la falta de interés comercial, dijo.

Incluso a medida que avanza la ciencia, el argumento comercial para tales avances se ve obstaculizado por la falta de consenso regulatorio global y la aceptación del consumidor, dijeron los científicos.

Tenemos las herramientas para desarrollar pollos resistentes a las enfermedades, pero es importante atraer al público con el viaje, dice Tiley. “Si alguien salta a una habitación y grita fuego, la gente tiende a reaccionar. Entonces, si alguien dice que los alimentos transgénicos son peligrosos, la gente tiende a tomarlo al pie de la letra ”, dice.

Pero, la experiencia de Covid puede haber impresionado a la gente de que las pandemias pueden ser muy malas, dice: "Si eliges tu especie y tus objetivos con cuidado, de una manera fácilmente justificable, digamos la gripe aviar en los pollos, hay argumentos que puedes hacer que son bastante persuasivas.

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